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[보고서] 플라스틱 재활용의 기만

안녕하세요, 예람입니다.

오늘은 ‘플라스틱 재활용에 대한 거대 석유화학 기업들의 속임수💢’에 대한 내용을 담은 보고서를 준비했어요.

플라스틱으로 얼룩진 우리 사회, 과연 석유화학 기업들은 재활용이 해답이 될 수 없다는 사실을 모르고 있었을까요? 🤯

더 질기고, 튼튼하게 만들어 여러 번 사용하기 위해 만들어졌던 플라스틱 제품들이 어째서 일회용으로 사용하고 버려지게끔 변질되었는지, 그 이유를 확인해 보시죠.

플라스틱 재활용의 기만

어떻게 빅오일과 플라스틱 산업이

수십 년 동안 대중을 속이고

플라스틱 폐기물 위기를 일으켰는가

2024년 2월 발행

투명 공백

도입

플라스틱 오염은 오늘날 세계가 직면한 가장 심각한 환경 위기 중 하나입니다. 1950년부터 2015년 사이에 플라스틱의 90% 이상이 매립, 소각되거나 환경으로 유출되었습니다. 플라스틱 폐기물은 강, 호수, 바다에서부터 도로와 해안선에 이르기까지 어디에나 존재합니다. 석유 및 가스 회사는 전 세계적으로 생산되는 모든 일회용 플라스틱의 절반 이상을 담당하는 20개 석유화학 회사 중 하나입니다.


이러한 플라스틱 폐기물 위기를 뒷받침하는 것은 플라스틱의 재활용 가능성에 대한 수십 년간의 사기와 기만 캠페인입니다. 플라스틱을 재활용하는 것이 기술적으로나 경제적으로 실행 가능하지 않다는 오랜 지식에도 불구하고, 석유화학 회사들은 독립적으로 그리고 그들의 산업 무역 협회와 일선 단체들을 통해 플라스틱 폐기물에 대한 해결책으로서 플라스틱 재활용의 실행 가능성에 대해 대중을 오도하기 위해 고안된 부정적인 마케팅과 공교육 캠페인을 벌여왔습니다. 이는 플라스틱 시장을 효과적으로 보호, 확장하는 동시에 플라스틱 폐기물과 오염을 유의미하게 해결하는 입법 또는 규제 조치를 지연시켰습니다. 화석 연료 및 기타 석유화학 회사들은 플라스틱 재활용이라는 잘못된 약속을 이용해 지난 60년 동안 순수 플라스틱 생산량을 기하급수적으로 늘렸고, 전 세계 플라스틱 폐기물 위기를 만들고 영속시키며, 그 결과에 대해 지불해야 하는 지역 사회에 상당한 비용을 부과했습니다.


석유화학 기업과 플라스틱 산업은 협력적인 기만 캠페인과 이로 인해 지역사회가 현재 직면하고 있는 피해에 대해 책임을 져야 합니다. 진정한 책임은 업계의 플라스틱 재활용 사기를 종식시키고 현재 접근할 수 없는 플라스틱 폐기물 위기에 대한 실제 솔루션의 문을 열어줄 것입니다.

대부분의 플라스틱은 재활용될 수 없다.

– 재활용된 적도 없고 앞으로도 없을 것…!

플라스틱은 ‘석유화학 제품’, 즉 석유나 가스와 같은 화석 연료로 만든 제품 중 하나입니다. 플라스틱의 99% 이상이 화석 연료에서 생산됩니다. 수천 가지 종류의 플라스틱이 있으며 이러한 플라스틱의 대부분은 재활용될 수 없습니다. 즉, 수집, 처리 및 새로운 제품으로 재제조될 수 없습니다. 2021년 미국의 플라스틱 재활용 비율은 5~6%에 불과한 것으로 추정됩니다. 석유화학 업계가 수십 년 동안 약속했음에도 불구하고 플라스틱 재활용은 오랫동안 알려진 기술적, 경제적 한계로 인해 현실화되지 못했습니다.

  1. 특정한 플라스틱의 경우 재활용하여 새로운 제품을 생산하는 기업이 없으므로 재활용이 불가능함.
  2. 여러 물질이 혼잡된 수천 가지 다양한 플라스틱으로 인해 순도가 낮아져 재활용이 제한됨. (접착제 등 포함. 단일 재질이더라도 화학 첨가물, 착색제 등으로 인해 함께 재활용 할 수 없는 경우가 많음.)
  3. 플라스틱은 재활용 공정을 거치며 품질이 저하되어 재활용 플라스틱의 사용, 지속적인 재활용 가능성이 모두 제한됨. (이러한 이유로 플라스틱은 순환 수명이 아닌 선형 수명을 가짐. 재활용은 매립지, 소각장 등으로의 이동을 잠시 지연시킬 뿐임.)
  4. 플라스틱, 화학 첨가물의 독성으로 인해 플라스틱의 재활용성이 제한됨.
  5. 신재 플라스틱을 생산하는 것보다 재활용 플라스틱을 생산하는 비용이 훨씬 더 높기 때문에 플라스틱의 재활용은 경제적으로 실행 가능하지 않음.

수십 년 동안 석유화학 기업과 플라스틱 산업은 플라스틱을 재활용할 수 없게 만드는 기술적, 경제적 한계를 알고 있었지만 이를 극복하지 못했습니다. 이러한 사실을 알고 있음에도 불구하고 플라스틱 업계는 플라스틱 재활용에 관해 소비자, 정책 입안자, 규제 기관을 속이기 위해 잘 조율된 캠페인을 진행하면서 계속해서 플라스틱 생산량을 늘려 왔습니다.

플라스틱 폐기물 관리에 대한 잘못된 해결책으로 재활용을 창출하고 지속하는 석유화학 회사들

세계 유수의 석유화학 기업들이 플라스틱 폐기물 위기를 일으켰습니다. 플라스틱 폐기물에 대한 대중의 반발이 커지고 이에 따른 규제 위협에 직면한 플라스틱 업계는 책임을 회피하기 위해 50년 넘게 익숙한 전략을 사용해 왔죠. 석유화학 회사들은 독립적으로 그리고 업계 무역 협회와 위장 단체를 통해 소비자, 정책 입안자, 규제 기관을 속여 일련의 잘못된 해결책을 통해 플라스틱 폐기물 위기를 해결할 수 있다고 믿게 만들었습니다.

업계에서는 플라스틱을 눈에 띄지 않게 숨기기 위해 매립소각을 장려했습니다. 플라스틱 시장을 보호하기 위해 석유화학 회사들은 플라스틱 재활용이 기술적으로나 경제적으로 실행 가능하지 않다는 것을 알고 있었음에도 불구하고 대중에게 플라스틱 재활용을 판매하기 위해 수십 년 동안 협력했습니다.

석유화학 회사와 플라스틱 산업은 오늘날에도 이와 동일한 전략을 계속해서 사용하고 있으며, 대중에게 ‘고급 재활용’을 판매하기 위해 다각적인 홍보 캠페인을 사용하고 있습니다. 그러나 점점 더 많은 증거가 어떤 형태로든 대부분의 플라스틱 재활용이 현재 실행 가능하지 않으며 결코 실행 가능하지 않다는 것을 확인합니다. 이런 속임수를 조장한 석유화학회사는 책임을 져야 합니다.

A. 플라스틱 산업은 대중에게 일회용품을 판매했습니다. (1950년대~1960년대)

1950년대부터 플라스틱 수지를 생산하는 석유화학 회사들은 플라스틱에 대한 꾸준하고 증가하는 수요를 보장할 수 있는 방법, 즉 일회용을 찾아냈습니다. 플라스틱 제품을 한 번만 사용한다면 계속해서 구매하여 생산해야 할 것입니다.
일회용품으로의 전환은 거의 즉각적으로 시작되었습니다. 플라스틱 드라이클리닝 백은 1950년대 내내 내구성이 있고 재사용이 가능하다고 광고되었지만 약 80명의 어린이가 플라스틱 드라이클리닝 백에 질식한 후 1959년에 업계는 빠르게 방향을 바꾸었습니다. SPI는 가방이 일회용이라고 주장하면서 전국적인 홍보 캠페인을 시작했고, 본질적으로 책임을 아이들의 부모에게 전가시켰습니다. 그리고 그것은 효과가 있었죠.

1959년의 SPI 팜플렛에서는 고객이 ‘의도한 유용성을 다한 후에는 비닐봉지를 절대로 보관해서는 안 됩니다.’라고 설명했음

1930년대부터 플라스틱은 버려지기에는 너무 비싸다는 말을 듣고 소비자들이 일회용 플라스틱으로의 전환을 거부했지만, 플라스틱 산업은 전례 없는 속도로 새로운 시장, 특히 일회용 포장으로 성공적으로 확장했습니다.

B. 플라스틱 업계는 플라스틱 폐기물의 ‘해결책’으로 소각과 매립을 장려했습니다. (1960년대 후반~1970년대)

일회용품을 ‘판매’하고 일회용 플라스틱을 도입하는 업계의 성공은 예측 가능한 결과를 가져왔습니다. 10년 말과 1970년대 초까지 플라스틱은 고형 폐기물 위기의 핵심 부분으로 확인되었습니다. 플라스틱 쓰레기는 환경에 대한 피해를 나타낼 뿐 아니라 국가가 자원을 적절하게 사용하고 보존하지 못하고 있다는 지표입니다.

엄청난 대중의 반발과 규제의 진정한 위협에 다시 직면한 플라스틱 업계는 두 가지 ‘솔루션’으로 대응했습니다. 쓰레기에 대한 우려에 대응하여 첫 번째는 매립이었습니다. 1970년대 내내 SPI 관계자는 플라스틱이 ‘생분해되지 않고’, 그냥 그대로 있기’ 때문에 매립에 이상적인 재료라고 주장했습니다. 그러나 업계에서는 자원 회수를 가능하게 하면서 플라스틱 오염 환경을 제거할 수 있는 잠재력을 제공함으로써 이론적으로 두 가지 문제를 모두 해결하는 폐기물 에너지(WtE) 소각을 선호했습니다.

C. 플라스틱 업계는 대중의 반발에 대응하여 재활용을 장려했습니다. (1980년대 중반)

매립이나 소각은 대중의 우려나 규제 압력을 충분히 완화하지 못했으며, 업계는 1980년대 중반에 일회용 플라스틱에 대한 금지 제안에 다시 직면하게 되었습니다. 이번에는 소비자와 정책 입안자 모두에게 인기있다고 알려진 재활용 솔루션을 채택했습니다.

업계에서 수년 동안 알고 있었던 것처럼 플라스틱은 재활용하기가 매우 어렵습니다. 결정적으로, ‘플라스틱’이라는 용어는 단일 재료가 아닌 관련 합성 폴리머를 의미합니다. 서로 다른 유형의 플라스틱은 전혀 재활용할 수 없는 플라스틱을 분리하더라도(폴리우레탄 및 가황 고무와 같은 열경화성 폴리머 포함) 함께 재활용할 수 없습니다. 예를 들어, PET 병은 외관상 유사하더라도 HDPE 병으로 재활용할 수 없습니다. 더 복잡한 문제는 많은 플라스틱 제품이 다양한 첨가제를 혼합하고 서로 다른 폴리머를 혼합하여 고유한 품질을 활용하여 만들어진다는 것입니다. 그러나 플라스틱 재활용의 가장 큰 장애물은 최종 제품을 판매할 시장이 없다는 점이었습니다. (재활용 플라스틱은 신재보다 가격이 더 비싸고 품질도 낮음)

D. 플라스틱 산업은 ‘재활용 아니면 금지’라는 실존적 위기에 직면했습니다. (1980년대 중반~1990년대 중반)

1980년 이전에 플라스틱 업계는 도시 폐기물에서 플라스틱을 재활용할 수 있는 가능성을 조사하면서 일관되게 동일한 결론에 도달했습니다. 기계적 재활용은 기술적으로나 경제적으로 불가능했습니다. 기술이 존재하는 일부 경우에도 업계 전문가들은 이 기술이 대부분의 플라스틱 제품에 적용되지 않을 것이라는 점을 분명히 했습니다.


플라스틱을 재활용하거나 금지해야 한다는 소비자의 요구는 플라스틱 산업에 심각한 문제를 안겨주었습니다. 업계에서는 기계적 재활용이 실행 가능한 해결책이 아니라는 것을 알고 있었습니다. 그러나 플라스틱 폐기물과 그것이 환경에 미치는 영향에 대한 새로운 우려는 대중이 재활용이 그들의 우려를 해결할 수 있다고 믿도록 해야 한다는 것을 의미했으며 업계는 성공을 위해 투자했습니다.

E. 플라스틱 업계는 플라스틱 재활용 가능성을 홍보하기 위한 공동 캠페인을 시작했습니다. (1980년대 중반~1990년대 중반)

소비자가 플라스틱 재활용에 대해 믿게 만드는 이 캠페인의 첫 번째이자 가장 중요한 단계 중 하나는 수지 식별 코드(RIC)라고 알려진 라벨링 시스템을 구현하는 것이었습니다. 1988년 SPI가 처음 도입한 ‘자발적 플라스틱 용기 코딩 시스템’은 알려진 대로 플라스틱을 수지 유형별로 그룹화하고 널리 알려진 재활용 기호인 ‘쫓는 화살표’ 삼각형♻️으로 둘러싸인 숫자로 라벨을 붙였습니다.

F. 플라스틱 산업은 플라스틱 재활용 촉진 캠페인의 일환으로 성과적 투자를 실시했습니다. (1980년대 중반~1990년대 중반)

G. 플라스틱 재활용의 한계가 입증되었음에도 불구하고 플라스틱 산업은 캠페인을 계속했습니다 (1990년대)

H. 캠페인이 성공하고 대중의 압력이 가라앉자 플라스틱 업계는 약속을 철회했습니다. (1990년대 중반~2010년대 중반)

대중은 플라스틱이 재활용될 수 있다는 점을 성공적으로 확신했으며, 재활용의 실제 실행 가능성은 인식보다 업계에 훨씬 덜 중요했습니다. 1990년대 중반이 되자 플라스틱 폐기물에 대한 대중의 분노가 가라앉기 시작했고, 전국의 주 의회와 시의회에서 플라스틱에 대한 열광도 잦아들었습니다.
폐기물 관리 산업이 플라스틱 폐기물을 처리하는 재활용 능력에 대한 신뢰를 잃었음에도 불구하고 플라스틱 재활용에 대한 소비자의 견해는 1990년대 중반에 훨씬 더 긍정적이 되었습니다. 특히 언론인들은 재활용에 대한 업계의 주장을 수용했으며, 대다수는 재사용이나 자원 감소와 같은 대안보다 플라스틱 재활용을 선호했습니다.

I. 플라스틱 산업은 플라스틱 폐기물 문제를 해결하라는 대중의 새로운 압력에 직면해 있습니다. (2015년~현재)

상황은 2015년부터 바뀌기 시작했습니다. 미세 플라스틱에 대한 대중의 갑작스런 인식은 해양 플라스틱과 야생 동물에 미치는 영향에 대한 가시성 증가와 결합되어 본능적인 대중의 반발을 불러일으켰습니다. 2018년에 시행된 정책인 중국의 Operation National Sword는 서방 국가에서 중국으로의 플라스틱 폐기물 흐름을 중단하면서 미국이 플라스틱 폐기물 위기에 직면했다는 인식을 더욱 가중시켰습니다. 불과 몇 년 후, 플라스틱은 다시 한 번 소비자들의 중심 관심사가 되었고, 플라스틱 산업에 또 다른 심각한 위기를 초래했습니다. 플라스틱 폐기물 위기를 해결하기 위한 기계적 재활용의 실패가 드러났고 업계는 혼란에 빠졌습니다. 이전의 극심한 대중 분노와 마찬가지로 규제 압력도 곧 뒤따랐습니다.

플라스틱 업계는 플라스틱 폐기물 위기에 대한 최신 ‘솔루션’으로 ‘고급 재활용’을 자리매김했으며, 플라스틱 생산의 급속한 확대를 정당화하는 수단으로 상당히 과장하고 잘못 표현하고 있습니다.

J. 플라스틱 업계는 플라스틱 폐기물의 새로운 ‘솔루션’으로 오래된 기술인 ‘고급 재활용’을 홍보하고 있습니다. (2017~현재)

석유화학 회사들은 수십 년간 플라스틱 재활용에 대한 기만과 허위 정보 캠페인을 계속해서 벌이고 있습니다.

석유화학회사와 산업 무역 협회, 그들을 대표하는 위장 단체를 포함한 플라스틱 산업은 반대되는 지식에도 불구하고 플라스틱 재활용이 실행 가능하다고 소비자를 설득하기 위해 다양한 전략과 전술을 사용합니다. 최근 몇 년 동안 새로운 캠페인에서는 오래되고 입증되지 않은 기술을 ‘고급 재활용’으로 제시하고 업계가 플라스틱 폐기물 위기에 대한 솔루션을 발전시키고 있음을 대중에게 확신시키기 위해 ‘순환 경제’의 언어를 채택했습니다. 따라서 이러한 캠페인은 플라스틱 생산을 유지하고 확대하기 위한 수단으로서 플라스틱 재활용의 실행 가능성에 대해 대중, 정책 입안자 및 규제 기관을 속이고 있는 것입니다.

결론

플라스틱 재활용의 가능성에 대해 소비자, 정책 입안자 및 규제 기관을 속임으로써 석유화학 회사는 플라스틱 생산의 지속적인 확장을 보장했으며, 이로 인해 지역 사회에 플라스틱 폐기물 및 오염 위기가 발생했습니다. 플라스틱 폐기물을 관리하고 치우는 비용은 주로 시와 주 정부가 부담하며, 미국의 플라스틱 폐기물 발생량이 2019년 7,300만 톤에서 2060년까지 1억 4,000만 톤 이상으로 증가할 것으로 예상된다는 점을 감안할 때 이러한 비용은 향후 수십 년 동안 기하급수적으로 증가할 것으로 예상됩니다.


거대 석유회사와 플라스틱 산업의 거짓말과 속임수가 없었다면 지방자치단체와 주 정부는 플라스틱 재활용 프로그램과 시설에 투자하지 않았을 것입니다. 이 산업은 지방 자치 단체와 주정부 기관이 플라스틱 재활용이 플라스틱 폐기물에 대한 실행 가능한 해결책이라고 믿게 만들었을 뿐만 아니라 플라스틱 재활용보다 지속 가능한 폐기물 관리 전략(예: 폐기물 감축, 재사용, 규제, 대체재)을 추구하는 것을 막았습니다.


늘어나는 증거를 바탕으로 지방 자치 단체와 주정부는 소송을 추진할 가능성이 높으며, 이는 업계의 속임수에 종지부를 찍고 기업이 지역 사회에 끼친 파괴적인 피해에 대한 대가를 치르게 하며, 현재 도달할 수 없는 진정한 해결책의 문을 열어줄 수 있습니다.

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